La superestrella de la escuela secundaria Emoni Bates es el futuro certificado del juego

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Es una gélida tarde de martes a mediados de febrero y una tormenta de nieve ha cubierto una buena parte del sureste de Michigan. Tanto es así que cientos de escuelas de la región han cancelado clases. Sin embargo, en las afueras del sureste de Ann Arbor, justo al lado de la Ruta 23 de los EE. UU., Un par de vehículos deportivos utilitarios llenos de estudiantes-atletas se detienen en un estacionamiento vacío en la parte trasera de un edificio, en los terrenos de lo que se conoce por el alto nivel. School hoops world como Ypsi Prep Academy, hogar de la recluta de HS más aclamada en los últimos años, Emoni Bates.

En un día como hoy, donde la ciudad detiene las actividades escolares, Ypsi Prep ejemplifica a la perfección el poder, la flexibilidad y la libertad que ha dado a la familia Bates al hacerlo a su manera.

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El padre de Emoni, Elgin, lanzó el programa el otoño pasado para proporcionar a Emoni mejores recursos y evitar las limitaciones y distracciones que a veces conlleva asistir a una escuela secundaria local regular. Después de dos años en Lincoln High en Ypsilanti, MI, Emoni se unió a la recién fundada escuela de su padre.

“La escuela realmente me vino a la mente, quiero decir, alrededor del primer año de Emoni. Solo la idea de poder hacer algo en un horario nacional ”, dice Elgin. “Además, en cuanto a razones de seguridad, un niño con mucho talento juega una competencia menor a veces y cuando su dominio tiende a sacar lo mejor de su oponente, las cosas comienzan a suceder, en cuanto a que los muchachos juegan sucio (y) tratan de socavarlo , arrojarle pelotas de baloncesto a la cabeza, cosas de esa naturaleza, en las que cada noche, como padre, tienes que preocuparte por lo que va a pasar esta noche o por quién va a intentar hacer algo para llegar a su cabeza o potencialmente dañarlo “.

El programa opera en el ala trasera de una escuela pública local, donde hay una cancha grande, vestuario, salón de clases, oficina de entrenadores y una gran área abierta detrás de la cancha que algún día podría transformarse en un espacio de fuerza y ​​acondicionamiento. todos pertenecen a Ypsi Prep.

Esta no es una configuración en la que a un programa se le permite usar el espacio de otra persona con poca o ninguna presencia de marca dentro de los límites de la instalación. Tan pronto como entras por la puerta trasera del edificio, te encuentras con una cancha de baloncesto recientemente renovada, completamente decorada con los colores rojo, blanco y negro y emblemas de Ypsi Prep en el piso y las paredes. La pancarta del Jugador Nacional Gatorade del Año 2020 de Emoni cuelga de las vigas sobre la línea de fondo frente a la entrada.

“Solía ​​trabajar aquí en el pasado. Incluso cuando estaba en la escuela secundaria, este lugar existía. Así que solíamos venir aquí y tener carreras abiertas con los muchachos. Una vez que vi que esta instalación estaba disponible, decidimos hacerla realidad ”, explica Elgin. “Solíamos tener carreras abiertas y ahora nos asociamos con Arbor Valley Academy y así fue como esto cobró vida. Obtuvimos la acreditación (NCAA) a través de Arbor Valley. Tenemos Ypsi Prep funcionando, pero ese es nuestro socio educativo. Ellos hacen todo el componente educativo de Ypsi Prep “.

En media cancha hay un logo gigantesco. Es la imagen de un niño haciendo un ejercicio de regate de dos pelotas con una gran pelota de baloncesto roja de fondo. Las palabras “BALL BOY” están escritas encima y el nombre de la escuela debajo.

La imagen de media cancha es en realidad de Emoni cuando estaba en la escuela secundaria. No es un boceto inspirado en Emoni, es de una foto real que Elgin tomó con su teléfono un día mientras Emoni estaba haciendo un ejercicio en un gimnasio local, que luego convirtió en un gráfico que sirve como logotipo de la escuela y del equipo, y en general hablando, como una marca para Emoni y la familia.

Aparte de la imagen de Emoni sentada en media cancha, el logo de Ball Boy también está en las camisetas del equipo, frente al logo de Swoosh.

Un prospecto superior que tenga su propio programa de AAU formado a su alrededor no es poco común hoy en día. ¿Sin embargo, una escuela real? Definitivamente es diferente. ¿Su propia imagen como logo en media cancha? Definitivamente un flex. ¿Y luego ese mismo logo en las camisetas del equipo? Flex de siguiente nivel.

Por más única y pionera de una situación que pueda ser Ypsi Prep, en lo que respecta a un recluta superior y su familia que presentan un nuevo camino para que otros lo sigan, Emoni está tan concentrado en lo que está sucediendo en el 94 × 50 que no lo hace. Realmente piense demasiado en otros 12 niños que llevan su imagen en el pecho o que juegan en una cancha que tiene su imagen justo en el medio de la cancha.

“Es solo otra cancha … mis compañeros de equipo, todos venimos aquí para mejorar”, dice Emoni. “Definitivamente es una bendición, pero en realidad, todos intentamos hacer lo mismo: todos estamos tratando de ganar.

“Al verme a mí mismo en la cancha, es como, realmente no lo veo así. Es solo que vengo a jugar baloncesto en el gimnasio, de verdad. Mis compañeros, todos venimos aquí para mejorar “.

Mientras el jefe se mueve alrededor de la escuela, el logo, la cancha y las camisetas definitivamente agregan un toque extra a su nombre, la realidad es que fue motivado por el deseo de poner a Emoni en una situación en la que su desarrollo no tuviera que depender de fuerzas externas. Se trataba de darle a Emoni tanto control de su futuro como de su entorno actual.

Para empezar, como escuela independiente, Ypsi Prep no está sujeta a las regulaciones de la asociación atlética de HS del estado que restringen y dictan si / cuándo las escuelas pueden practicar o participar en juegos, especialmente cuando se trata de exhibiciones o torneos fuera del estado. , que en última instancia limita el nivel de competencia al que puede estar expuesto un jugador.

Y con una pandemia global que ha traído aún más limitaciones a los niños de secundaria y sus temporadas, Ypsi Prep ha podido superarlo gracias a su estructura única. Compuesto por 13 jugadores, la mayoría de los niños viven en las dos casas de equipo, lo que esencialmente ha creado una burbuja para el programa. Entonces, si bien miles de jugadores en todo el país no pudieron practicar y jugar con sus equipos durante meses debido a restricciones de seguridad, en Ypsi Prep ha sido como de costumbre desde el comienzo del año académico.

Si bien la estructura de Ypsi Prep ha permitido a la familia Bates tener un mejor control de situaciones que alguna vez estuvieron y generalmente están en manos de otras entidades, cuando el equipo está en la carretera, las cosas aún tienden a volverse raras ocasionalmente. En un viaje reciente, el equipo llegó a su hotel y notó que alguien los estaba esperando en el vestíbulo.

“Como padre, definitivamente (ves) gente aquí, tratan de averiguar tu horario, adónde vas a viajar, en qué hotel te alojas, conociendo tu ETA exacta”, dice Elgin. “Oye, Emoni, ¿puedes firmar esto? Como, amigo, todo lo que estás tratando de hacer es vender estos recuerdos en Internet. Fuera de aquí. Aunque, solo estaba siendo Emoni y decidió autografiar los carteles. Pero, solo para que puedas identificar y averiguar dónde estamos, el niño en ese momento tiene 16 años, eso es extraño. Pero también eleva sus antenas como padres, en cuanto a ajustar ciertas cosas porque no quiere que la gente tenga acceso a su hijo de esa manera o sepa dónde está su hijo “.

Emoni dice que también está empezando a notar más.

“Después de que bajemos del autobús para practicar o jugar, estarán afuera y luego tendremos que esperar (para) intentar que se muevan”, dice Emoni. “Es mi habitación y la gente definitivamente descubre en qué habitación estoy, especialmente si saben en qué hotel estoy. No es difícil, todo lo que tienes que hacer es seguirme. Sin embargo, eso es extraño. Es lo que es.”

El programa, que incluye a niños de Ohio, Georgia y Mississippi, ha disfrutado de un horario nacional que ha hecho paradas en Texas, Carolina del Sur y Virginia sin preocuparse por las restricciones de las asociaciones estatales. Cada juego es esencialmente un juego de carretera para Ypsi Prep, lo que brinda a los muchachos del equipo una experiencia distintiva de la escuela secundaria.

Desde el punto de vista de la estructura, Elgin también se aseguró de rodear estratégicamente el programa con personal que ayude a los jugadores fuera de la cancha. Menciona al psicólogo clínico Dr. Byron Douglas y al quiropráctico del equipo Craig Stoller, quienes desempeñaron papeles importantes en el año inaugural del programa. El equipo también se asoció con Daniel Roth de Blue Lion Fitness para su programa de fuerza y ​​acondicionamiento. Elgin, quien nombró al veterano Corey Tucker como entrenador en jefe, dice que si bien muchos pueden simplemente asumir que el programa dejará de existir una vez que Emoni haya pasado al siguiente nivel, el plan es continuar construyendo y expandiéndose aún más.

Ungido como el prospecto número uno de HS en Estados Unidos independientemente de la clase, Emoni ha tenido que lidiar con las expectativas desde el primer día. La clasificación le ha puesto un objetivo en la espalda. Ve dos, tres cuerpos encima de él todas las noches. Obtiene el mejor tiro de todos. Lo maltratan más que el jugador promedio de la escuela secundaria. Y luego del piso, están las expectativas altísimas. La crema de las comparaciones de cultivos. La crítica quisquillosa en las plataformas sociales y en los medios de comunicación.

Los años de escuela secundaria son normalmente un torbellino para casi todos, pero ser el mejor prospecto en Estados Unidos solo agrega algunas capas adicionales. Sin embargo, Emoni no rehuye explicar cómo las clasificaciones han impactado su enfoque del juego.

“Ni siquiera me gusta que me clasifiquen”, dice Emoni. “Yo, personalmente, me estaba divirtiendo cuando no era famoso. (Una vez) comencé a hacerme famoso, fue como si el amor por el juego comenzara a desaparecer, de verdad. Tuve que aprender a hacerlo divertido de nuevo “.

Antes de que alguien intente sacar esa cita fuera de contexto, es importante comprender realmente la última oración porque, en última instancia, es la ventaja de Emoni sobre cualquier otro prospecto (aparte del excelente conjunto de habilidades, por supuesto).

Muchos jugadores pueden pensar que les encanta el juego, pero realmente, la mayoría descubre la verdadera pasión que sienten por él cuando se encuentran con un bache real en el camino más adelante en sus carreras. Para muchos de los mejores prospectos, es fácil navegar hasta que llegan a los profesionales, todo diversión y juegos hasta que se encuentran en escenarios y circunstancias con las que nunca antes habían tenido que lidiar. Escenarios en los que no es muy divertido estar. Rápidamente se vuelve estresante y comienza a sentirse como un trabajo. Y luego, de repente, tienes que decidir si todavía te encanta, y si puedes encontrar esa chispa de nuevo o cómo (esto podría aplicarse a todas las profesiones, en realidad). Muchos luchan y nunca encuentran ese sentimiento, y eventualmente comienzas a notarlo.

Las expectativas y la fama temprana obligaron a Emoni a enfrentar esta misma realidad mucho antes que el hooper promedio. Y no solo ha perseverado en esa fase, probablemente ni siquiera te diste cuenta de que alguna vez pasó por ella.

Ha hecho comparaciones con Kevin Durant, que acepta y dice que incluso ya está vinculado con el NBA All-Star.

“Conocí a KD en persona… Fue algo fuera de la cancha. Le envié un DM, y fue como si quisiera cortarlo conmigo y lo hicimos en persona “, dice Emoni. “Todavía hablo con él, pero hablo más con Dejounte Murray. Hablo con él desde que era joven. Tenemos un vínculo, simplemente no estoy vinculado con él todavía “.

Emoni está comprometida con el estado de Michigan. Aunque figura como junior en este momento, Elgin dice que Emoni no está muy lejos de completar sus requisitos de crédito para graduarse y, por lo tanto, teóricamente podría reclasificarse a la Clase de 2021.

“Podrían faltar dos cursos antes de que pudiera graduarse, pero Emoni definitivamente está en posición de graduarse temprano. Ahora, ¿se reclasificará o hará algo por el estilo? No lo sé. Esa es su decisión, pero lo que sea que decida hacer, lo respaldaré al 100 por ciento “, dice Elgin. “En este momento, solo estamos concentrados en la temporada. Solo queremos terminar nuestra temporada y luego partir de ahí, de esa manera no nos desviarán de nuestro enfoque “.

A pesar de su estatus de primera línea en la escena de la escuela secundaria, Emoni dice que su proceso de reclutamiento universitario fue silencioso, principalmente porque mucha gente asumió que las reglas de elegibilidad del draft de la NBA cambiarían para 2022, lo que permitiría a los estudiantes de secundaria dar el salto directamente a la Liga de nuevo. La mayoría de los entrenadores asumieron que Emoni no iría a la universidad como resultado y, por lo tanto, realmente no lo reclutaron. Sin embargo, la nueva regla nunca se aprobó.

“No fue estresante para mí”, dice Emoni sobre el proceso de contratación. “Las universidades realmente no me estaban mirando debido a la regla de la NBA, así que básicamente no querían perder el tiempo, supongo, o como quisieran decirlo”. Definitivamente (me sentí menospreciado), seguro, porque he estado viendo a todos contra los que jugué y a la gente que maté en la cancha y es como, ¿cómo reciben ofertas y yo no? Al mismo tiempo, me di cuenta de lo que era “.

En Emoni, encuentras un hooper versátil de 6-9 que puede jugar en casi todas las posiciones en el piso, hacer un daño severo desde el perímetro, fuera del regate y por encima del aro. Con un comportamiento tranquilo y relajado en el suelo, toda la personalidad de Emoni cambia en el momento en que pone un pie en la madera dura. Es el alfa definitivo entre líneas, hablando basura con sus compañeros de equipo en la práctica y dejando rugidos fuertes después de una dura canasta.

“Fuera de la cancha, soy un tipo tranquilo. La gente realmente no me conoce. Sabes, todo el mundo piensa que soy malo por cómo soy en la cancha de baloncesto “, dice. “Entonces, es como cuando estoy en la cancha, quiero decir, es un negocio en la cancha. Solo estoy tratando de ganar “.

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Fotos de Pier Nicola D’Amico.

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