La CPBL apuntada a cambiar los deportes universitarios para siempre

“Estábamos literalmente a unos meses del lanzamiento”, me dice Paul McMann, refiriéndose al aviso de la Liga de Baloncesto Profesional Colegiado (CPBL), que él y el ex inversionista de CPBL Mark Cuban esperaban que algún día se convirtiera en una alternativa superior en la cancha la NCAA.

A meses de distancia, dice, pero no puede recordar en qué año se suponía que se lanzaría la liga. (Fue en el 2000). No está seguro sobre el momento de su gira de prensa nacional, y suena menos enérgico en el teléfono que en el clip granulado de YouTube que envía de una aparición en televisión de 1999. La versión que me ofrece de su desafortunada visión de una liga de baloncesto centrada en la marca que pagaba a sus jugadores y les ofrecía una educación es confusa en comparación, los detalles grises como la barba de McMann. Se equivoca con números que una vez se sabía de memoria; no es que haya perdido un paso, sino que su lanzamiento simplemente ha acumulado polvo, como lo ha hecho la CPBL en los anales de la historia del baloncesto. Recuerdo la explicación del coordinador ofensivo de los Indianapolis Colts, Tom Moore, de por qué no le dio a los suplentes de Peyton Manning ninguna repetición de práctica: “Si el 18 cae, estamos jodidos. Y no practicamos jodidos “.

McMann y la CPBL se jodieron. Por parte de Cuban, que abandonó su acuerdo informal de inversión en el último momento. Por el hijo multimillonario de un candidato presidencial que no tenía un verdadero amor por el baloncesto. Por la NBA y por Yahoo.

Ninguna de estas desgracias fue maliciosa; más que nada, la CPBL fue víctima de una mala sincronización y mala suerte. Así es como murió la Liga que nunca fue, y cómo sus ideas progresistas están a punto de encontrar su equilibrio, esta vez de verdad.

“Yo era profesor universitario”, me dice McMann. “Yo era un fanático del baloncesto y siempre tuve la opinión de que la forma en que la NCAA manejaba el baloncesto universitario era un trato terrible para los estudiantes-atletas”.

Cita la disparidad salarial entre los mejores entrenadores universitarios y los jugadores universitarios de élite que reclutan, incluso si la economía involucrada en realidad tiene un sentido retorcido para McMann. “Si tienes un entrenador que es capaz de reclutar y traer buenos talentos, y no estás pagando nada por ese talento, el tipo responsable de crear el equipo es muy valioso”. Pero esa lógica ignora una pregunta fundamental: ¿Por qué no deberían las personas responsables de crear el entretenimiento obtener una parte de las ganancias? McMann esperaba que la CPBL pudiera abordar esta inequidad y cumplir con otros dos aspectos esenciales: tiempo y seguridad.

A pesar del apodo de “estudiante-atleta”, el compromiso de tiempo de jugar baloncesto en un programa importante a menudo obliga a los jugadores a elegir entre lo académico y lo atlético. Esto fue especialmente difícil en 1999, cuando la tasa de graduación de cuatro años para los jugadores de baloncesto universitarios masculinos era solo del 43 por ciento, en comparación con el 57 por ciento entre todos los hombres. Muchos no pudieron mantenerse al día con la inscripción requerida por la NCAA en al menos 12 horas, o cuatro cursos, para mantener su elegibilidad académica.

Algunos que pudieron seguir el ritmo optaron por no hacerlo. “Muchos de los niños sueñan con el aro”, dijo McMann a Lauren Thierry de CNN en 1999. “Ponen su energía y esfuerzo, corazón y alma en el baloncesto y descuidan sus estudios”. McMann pensó que los jugadores deberían poder asistir a la escuela por menos tiempo mientras juegan y más tiempo fuera de temporada. En la CPBL, solo necesitarían asistir a clases durante seis horas por semestre para seguir siendo elegibles. Y si los jugadores decidieran seguir sus sueños de aro y probar para la NBA, la liga les daría hasta cuatro años adicionales para obtener su título de forma gratuita. Esto contrasta fuertemente con la NCAA, que solo ofrece elegibilidad (y becas deportivas) a aficionados.

El mayor atractivo para los jugadores fue el pago: un bono por firmar de $ 5,000 y un estipendio anual de $ 9,000 además de la matrícula, el alojamiento y la comida. Aquellos que asistieron a la universidad a tiempo completo o se graduaron en cuatro años podrían obtener ingresos adicionales y, para atraer a la primera media docena de estrellas, McMann dice que la CPBL estaba “lista para gastar algo de dinero”.

Tenía la esperanza de atraer a nombres conocidos como Coca-Cola o McDonald’s como patrocinadores corporativos, pero encontró más éxito en una fuente de 1999: las empresas puntocom jóvenes con dinero en efectivo para gastar y menos reconocimiento de marca. Las marcas y / o logotipos de esas empresas se pegarían directamente en la parte delantera de todas las camisetas. El primer motor de búsqueda en línea Lycos.com firmó un contrato por tres años y $ 1.3 millones para representar a un equipo con sede en Boston y construyó el sitio web de la liga. Acunet.net, un proveedor de comercio de Internet, llegó a un acuerdo similar para un equipo de Chicago y diseñó la tienda de comercio electrónico de CPBL. Pax TV (ahora conocida como Ion Television) transmitiría juegos en mercados objetivo, y el ex escolta de los Knicks, Butch Beard, dirigiría las operaciones de baloncesto.

Pero la asociación más valiosa de McMann fue con el patrocinador del equipo de Detroit, Broadcast.com, y su cofundador, Mark Cuban. “Le gustó tanto el concepto”, dice McMann, “el presupuesto operativo de nuestros primeros dos años era de unos 20 millones de dólares, y estaba invirtiendo 15 millones de dólares”.

“Solo buscaba hacer algo diferente, y lo que Paul propuso me pareció divertido y potencialmente perturbador”, le dice Cuban a SLAM. Envía una foto de él mismo vistiendo la vieja camiseta de Broadcast.com y de pie junto a McMann. Había recibido una ganancia inesperada en julio de ese año, cuando Yahoo pagó la friolera de $ 5.7 mil millones en acciones para adquirir Broadcast.com y el propio Cuban recibió 14.6 millones de acciones de Yahoo por un valor de aproximadamente $ 1.4 mil millones. Sin embargo, una moratoria le prohibió negociar las acciones durante seis meses, por lo que la CPBL tendría que esperar hasta enero del 2000 para obtener el dinero.

McMann no estaba preocupado. “Para nosotros”, dice sobre el trato, “estaba hecho”. Ya podía ver la inversión emocional de Cuban en la CPBL, incluso mientras esperaba la parte financiera. “Mark es una especie de genio del marketing. Tenía todo tipo de ideas para comercializar la liga, un juego de un millón de dólares, para que el ganador del campeonato de la NCAA jugara contra nuestro equipo del campeonato … el ganador se lo lleva todo “.

El 30 de diciembre, Cuban firmó un acuerdo de $ 280 millones con el desarrollador de Dallas Ross Perot Jr para controlar la participación en los Mavericks, lo que puso a la CPBL en el limbo con solo dos días de sobra. Como posible propietario de una liga rival, Cuban había creado un conflicto de intereses imprevisto, uno que la Asociación no podía permitir. Llevó a McMann a un juego en febrero, donde dio la noticia de que la NBA había exigido que desconectara.

“Murió cuando compré los Mavs”, admite Cuban. La franquicia de Dallas era el escenario de baloncesto más atractivo posible para Cuban, dado que se había mudado a la ciudad en 1982. Los Mavericks tuvieron marca de 31-19 para terminar la temporada 99-00, el comienzo de una racha de 16 años sin -Temporada de cierre. Mientras tanto, la CPBL se derrumbó sin su respaldo más importante.

Aún así, muchas de las ideas que Cuban y McMann compartieron en 1999 eran demasiado buenas para desaparecer. La NCAA ahora requiere que sus jugadores estén inscritos solo a tiempo parcial durante la temporada, lo que les permite recuperar el tiempo durante las sesiones de verano. Si bien menos del 7 por ciento de los ingresos del fútbol universitario y el baloncesto universitario llega a los jugadores, la NCAA les permite un estipendio. Y este agosto, los atletas finalmente podrán beneficiarse de sus nombres, imágenes y semejanzas (NIL).

NIL se siente como solo el comienzo; si el impulso continúa, en el futuro se abrirán más oportunidades de ingresos para los estudiantes-atletas, que son la única razón por la que alguien ve deportes universitarios en primer lugar.

Le pregunto a McMann si se sintió validado al ver cómo partes de su visión cobraron vida. Él dice que sí, pero rápidamente pasa a hablar de reunirse con el director ejecutivo de la Asociación de Jugadores de la MLB, Donald Fehr, en un último intento de sindicalizar a los jugadores para que los esfuerzos de la CPBL por convertirse en realidad puedan continuar. Dice que Fehr le dio una larga lista de argumentos legales que podría seguir, pero “Me decepcionó tanto que me desconectaran, no tenía la fuerza mental para seguir adelante”.

La forma en que McMann describe la salida tardía de Cuban y la desaparición temprana de la liga no suena como el discurso de ventas emocionado y practicado que usó en “Business Unusual” de CNN en 1999. No es la conferencia de un profesor de contabilidad o el recuerdo vacilante de hombre a dos décadas de los hechos en cuestión. La punzada de la decepción aún persiste; de ​​hecho, suena como uno de los jugadores a los que esperaba ayudar, con sueños de aro que nunca se hicieron realidad y facturas que pagar.

“Sin su dinero”, dice McMann, resignado, “no podríamos hacerlo. Estábamos demasiado lejos “.

La Liga de Baloncesto Profesional Universitario (CPBL) nunca sucedió, pero SLAM se ha asociado con Lucie para reimaginar la historia del baloncesto. La camiseta del campeonato CPBL ya está disponible en SLAMgoods.com.

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Fotos a través de Getty Images.

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