El show de Te'a Cooper está a punto de apoderarse de Los Ángeles

Cuando un artista entra en un estudio, hay una energía que se derrama en el segundo en que se enciende la luz de grabación. Es un sentimiento palpable, una energía que se siente cuando el músico está escribiendo las pistas de las canciones que van a cambiarlo todo. Como una cantante que irrumpe en escena después de un gran éxito, Te’a Cooper se ha convertido en la próxima gran estrella de la WNBA.

La novata de L.A. Sparks ha explotado desde que recibió cobertura de redes importantes como BET y el amor en las redes sociales del propio Champagne Papi. A medida que su número de seguidores en las redes sociales ha aumentado a más de medio millón, el resto del mundo se ha puesto al día con lo que ha sido verdad desde el Día 1: Te’a Cooper es ese fanático.

Su viaje comenzó en Montclair, Nueva Jersey, donde nació y se crió antes de que su familia se mudara al sur.

Fue en Jersey donde realmente comenzó a convertirse en quien es hoy y en cómo se ha comportado a lo largo de su carrera hasta ahora.

“Siento que Nueva Jersey realmente hizo mi forma de pensar y luego mi personalidad”, le dice Cooper a SLAM. “Siento que cambié un poco más estando en Atlanta, porque ahí es donde crecí, pero en Nueva Jersey, porque ves a tanta gente sin y con estilos de vida difíciles, y todavía felices, todavía caminando”.

Mudarse a Atlanta fue un gran cambio para su familia, pero fue allí donde comenzó a hacer el primero de los que eventualmente serían muchos titulares.

El baloncesto es un negocio familiar para los Cooper. Su padre, Omar, jugaba junto con su hermana mayor Mia y sus hermanos gemelos más pequeños, Sharife y Omar Jr.

Desde el principio, quedó claro que la segunda hija de la familia Cooper tenía un talento especial para el juego, y en sexto grado ya jugaba en un equipo de AAU lleno de alumnos de octavo y noveno grado.

Cuando comenzó su primer año en McEachern High School, ya había estado jugando con la mayoría de las chicas del equipo durante tres años. Algunos de esos compañeros de equipo incluyeron a Dominique Wilson, quien pasó a jugar en NC State, y Pachis Roberts, quien se unió a los Bulldogs en UGA.

Incluso en un equipo experimentado y apilado, Te’a fue nombrada titular en su primer año. Eso es lo buena que era. Pasó a promediar 11.2 puntos, 4.7 asistencias, 3 robos por juego y disparar 65 por ciento desde el campo. Su eficiencia y madurez en la cancha ayudaron al equipo a ir invicto esa temporada.

“Mi primer año fue bastante fácil, ya que crecí con ellas y eran como mis hermanas”, dice. “Tuve a mi papá, mi papá estuvo allí en cada paso del camino. Quiero decir, básicamente era mi entrenador. Deje que lo cuente de la forma en que se sentó al margen. Ellos me ayudaron. Me guiaron, querían que fuera parte del equipo, así que eso hace que sea aún más fácil cuando te quieren “.

Y así, la carrera del joven base despegó.

Se fue una vez más en su segundo año, promediando 18.5 puntos, 5 asistencias y 4.3 robos por juego. Continuó subiendo de nivel cada año y logró una locura de 27.3 puntos, 7.3 asistencias y 3.5 robos por juego durante su último año. Al final de su carrera en la escuela secundaria, llevó a McEachern a tres títulos estatales y terminó como una de las guardias mejor clasificadas en la Clase de 2015. Fue la Co-MVP del McDonald's All-American Game, jugado en el Jordan Brand Classic, fue nombrada Miss Basketball de Georgia durante años consecutivos (2014, 2015), y la lista de elogios sigue y sigue.

“Creo que al jugar con personas mayores, y todavía no has llegado a ese punto, se te ocurren formas de hacer lo que ellos no están haciendo”, dice. “Sentí que eran tan buenos en ciertas cosas, que no estaban haciendo otras cosas. Si ella fue una anotadora, entonces yo seré una defensora, tipo de cosas. Realmente aprendí mucho sobre marcar sin la pelota de baloncesto en mis manos. Cuando estás en la escuela secundaria, siempre tienes la pelota, puedes sacarla a relucir, conservarla (para siempre), no hay reloj de lanzamiento. Puedo hacer mil movimientos y llegar a la canasta, por cinco personas ”.

Como un prospecto muy promocionado, tenía su elección de universidades para elegir cuando se trataba de decidir dónde jugaría en el siguiente nivel. En última instancia, se comprometió con Lady Vols en la Universidad de Tennessee, y fue allí donde realmente se dio cuenta de lo que el juego significaba para ella. Después de su primer año, sufrió una lesión en la rodilla izquierda que la mantuvo fuera de juego durante toda la temporada.

“Oh, Señor Jesús”, dice el guardia de Sparks. “Cuando estás lesionado, no haces ejercicio con el equipo. Trabaja usted mismo. Como estudiante de primer año, no tienes coche y no conoces a nadie lo suficiente como para que quiera cuidar de ti. Afortunadamente, había ido a la escuela con Diamond (DeShields) y crecimos como mejores amigos, pero me lesioné y, por supuesto, ella tuvo que hacer ejercicio con el equipo “.

“Tuve que ir a practicar como a las seis de la mañana solo, y mi yo dramático, me sentí como si estuviera completamente solo. Creo que era solo yo contra el mundo. ¿Sabes que tocas música triste para ponerte más triste? Jhene Aiko tiene una canción llamada “W.A.Y.S.” y la repetí, mientras caminaba por el gimnasio y hacía ejercicio por mi cuenta. No tienes a nadie que te presiona cuando estás entrenando solo, pero tuve que correr sprints solo, como, ¿con quién competía? Tenía que encontrar eso en mí misma y eso fue … ooh, me tomó un minuto hacer eso ”, continúa.

No fue solo su vida en la cancha lo que cambió durante el año de rehabilitación, sino también algunos de sus enfoques de la vida en general.

“Me tomó estar sentado para darme cuenta de muchas cosas sobre el baloncesto, y tuve que concentrarme en las relaciones, conocer a las personas, ver lo que les gusta, lo que no les gusta, en qué estado de ánimo están, cómo hablar con la gente en sus determinados estados de ánimo para ponernos a todos en la misma página. Siento que cuando eres desinteresado y pones mucha energía en otras personas, te hace la vida mucho más fácil “, dice Te’a.

Al igual que la letra de la suave melodía que escuchó todos los días camino al gimnasio durante ese año difícil, le mostró al mundo que puede “seguir adelante”.

Después de trasladarse a Carolina del Sur y luego a Baylor, donde terminó su carrera universitaria, Te'a se mantuvo fiel a la rutina y pasó horas y horas en el gimnasio. No era nada nuevo, ya que siempre dedicaba un tiempo infinito a perfeccionar su oficio, pero esta vez significaba algo más. Esta vez fue para demostrarse a sí misma y a todos los demás que aún podía pasar al siguiente nivel.

Fue cuando vio los borradores simulados de la WNBA que supo que su arduo trabajo estaba dando sus frutos.

“ESPN eligió a las 10 mejores personas para observar el draft. Fue entonces cuando pensé, Oh, dispara, creo que tal vez pueda lograrlo. ¿¿¿Como que??? Luego, antes de eso, era como, no lo sabes. Mucha gente tiene opiniones como, Oh, ella es buena, algunas personas dicen que eres mala, algunas personas dicen que estás sobrevalorado, estás subestimado. Quiero decir, realmente no sabes hasta que te llaman por tu nombre, que realmente lo hiciste “, recuerda.

Y en abril de 2020, escuchó su nombre. El Phoenix Mercury seleccionó al base de Baylor con la 18ª selección general en la segunda ronda del draft de la WNBA.

El momento de celebración duró poco tiempo ya que las implicaciones financieras del COVID-19 afectaron el tamaño de la plantilla, y Cooper fue renunciado solo unas semanas después del draft.

“Mis hermanos estaban en casa”, dice. “Esta fue la primera vez, en mucho tiempo, simplemente estando aquí con mi familia, llegó la cuarentena. Estaba practicando con ellos de nuevo. Eso es realmente en lo que me quedé pensando. Realmente no pensé en eso “.

Y luego llegó la llamada del único equipo en el que siempre había soñado jugar; los L.A. Sparks.

“Salía del gimnasio y tenía otro entrenamiento. Estaba tan cansado, y pensé, hombre, me voy a casa. Estoy de camino a casa y Michael (Fischer), el gerente general, me llamó, estaba hablando y yo escuchando. Yo estoy como, ¿Qué? ¿De qué estamos hablando?”

No lo creyó hasta que llegó el contrato, y cuando lo hizo, todo encajó.

Con la temporada acortada debido a la pandemia, Te’a tuvo que demostrar su valía rápidamente ante uno de los equipos más veteranos de la WNBA. Pero esto no era nada nuevo para el prodigio de la escuela secundaria que estaba acostumbrado a jugar con compañeros de equipo más experimentados. Fue un ajuste natural.

Bajo la dirección de los futuros miembros del Salón de la Fama Candace Parker y Nneka Ogwumike, así como del dios clave Chelsea Gray y el entrenador en jefe Derek Fisher, Te’a pasó a tener una fuerte temporada de novato. Jugando un promedio de 17 minutos desde el banco, promedió 7 puntos por juego y disparó al 45 por ciento desde el campo.

“Fue la cosa más genial, como, Nneka es un amor. Nneka es una persona increíble, y Candace también. Chelsea realmente me ayudó mucho, y luego Seimone y yo siempre estuvimos juntos. Sí, todos fueron geniales. Fueron muy útiles ”, dice el novato.

Y, desde la cuenta de Instagram de Sparks, es fácil ver cuánto se divirtió el equipo en la burbuja. No solo eso, sino que también puedes ver cómo sus compañeras de equipo de Los Ángeles se dieron cuenta de cuánto poder estelar tenía Te’a. En un momento, Brittney Sykes tuvo que intervenir y ser su “guardaespaldas”.

“Ni siquiera recuerdo cómo empezó. Oh, creo que algunos de los trabajadores querían tomarse algunas fotos conmigo y yo solo estaba mostrando apoyo. Teníamos que ir a un juego y ella actuaba como si fuera mi guardaespaldas ”, dice Cooper.

Sus compañeros de equipo recibieron bromas, pero el rumor en torno a Te’a es muy real.

La reciente firma de Jordan Brand siempre luce grandes tonos, joyas heladas y ropa de diseñador, lo que lleva el mantra de la familia Cooper “Es un estilo de vida” a la WNBA.

“Creo que mi papá empezó eso. Sentí que cada vez que íbamos a algún lugar, él siempre se aseguraba de que tuviéramos, o él también, algo nuevo. Creo que es un estilo de vida para todos. Sí, creo que todos somos bastante extra. Creo que puedo estar de acuerdo con eso “, se ríe Te'a.

Esa energía, combinada con su dedicación a su oficio, es lo que la convierte en la próxima estrella de la Liga.

Mientras espera las noticias de la próxima temporada, Te’a se queda en Atlanta con su prometido, Dwight Howard, entrenando constantemente todos los días y asegurándose de que su cuerpo esté listo para el futuro, cuando sea que sea.

Pero es mejor que crea que estará lista para el momento pase lo que pase, y es mejor que esté listo, porque no querrá perderse el programa de Te’a Cooper.

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Retratos tomados por Diwang Valdez. Puedes seguir a Diwang en Instagram @diwangvaldez y ver más de su trabajo en https://diwangvaldez.com/

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