El caso de Chris Paul para reclamar el premio MVP de la NBA 2021

En lo que ha sido una temporada especial para la franquicia de los Phoenix Suns y sus fanáticos, una mirada más profunda a lo que los llevó a salir del valle de la oscuridad conduce a descubrimientos fascinantes.

Y, mientras que las estrellas jóvenes como Devin Booker y Deandre Ayton merecen sus flores por sus actuaciones esta temporada, los Suns se levantan en el oeste comienza y termina con su capitán: el veterano de 15 años de la NBA Chris Paul.

Paul, quien fue cambiado a Phoenix en noviembre pasado con el Oklahoma City Thunder buscando reconstruirse, ha sido una de las figuras más polarizadoras de la liga. A menudo criticado por su forma de dominar el balón y sus tenues relaciones con las estrellas de sus equipos, Paul es y siempre ha sido uno de los jugadores más inteligentes de la liga.

Una extensión del entrenador cuando está en la cancha, la conducta de pitbull de Paul en combinación con su comprensión del juego le permite ser el tipo de general de piso que se ha vuelto raro en la NBA moderna. Donde la mayor amenaza de la mayoría de los bases hoy es su capacidad para anotar, Paul es un retroceso que nos recuerda a los bases como Steve Nash, Jason Kidd y John Stockton.

Esa puede ser una manera larga de explicar lo que Paul aporta a cada equipo en el que juega, pero es útil para comprender por qué los Suns, con 10 jugadores con no más de cinco temporadas de experiencia, necesitaban a Paul.

Por qué necesitaban a su segundo facilitador de alto nivel de la era Booker.

Mientras alivia a Booker de una parte sustancial de sus responsabilidades de creación de jugadas, Paul se ha convertido en un excelente compañero de pick-and-roll con Ayton, gracias a la amenaza de su triple y flotador. De hecho, con el coeficiente intelectual de baloncesto de Paul, la capacidad de pase y el espaciado mejorado, incluso a jugadores como Mikal Bridges y Cam Johnson les resulta más fácil anotar alrededor del aro.

La identificación y simplificación de los roles de todos, simplemente, les ha permitido a todos aprovechar sus fortalezas sin pensar demasiado.

Los promedios de 16.2 puntos, 8.8 asistencias, 4.5 rebotes y 1.4 robos por juego (en un porcentaje real de tiros de .594) pueden no saltar de la página al evaluar a los candidatos a MVP. Especialmente cuando se compara con el volumen de anotaciones de jugadores como el pívot de los Denver Nuggets, Nikola Jokic, el pívot de los Philadelphia 76ers, Joel Embiid, o el ala-pívot de los New York Knicks, Julius Randle.

Además, al evaluar los roles de cada jugador en su respectivo equipo, la forma de jugar de Jokic para los Nuggets es tan esencial como la de Paul para los Suns.

Aún así, hay algo que decir sobre un equipo que está en la cima de la clasificación de la Conferencia Oeste cuando fue el décimo sembrado hace una temporada. Cuando no habían ganado más de 25 juegos en ninguna temporada de la Era Booker antes de la 2019-20.

Ciertamente, la mejora de su defensa ha sido particularmente importante, y la capacidad de Paul para generar pérdidas de balón siempre ha sido una parte clave de su juego. Sin embargo, los números de robo de Rubio y Paul fueron idénticos a los de su tiempo con los Suns y aunque Paul tiene una mejor calificación defensiva (107.9 en comparación con 108.4), la diferencia es insignificante.

Dicho esto, aquí es donde las alas y los delanteros defensivos que posee Phoenix han sido importantes.

Johnson, ahora en su segunda temporada, ha mejorado su índice defensivo de 108.3 a 105.9 con una mayor familiaridad y reconocimiento de juego. Craig, a quien Phoenix firmó en la temporada baja, ha limitado a los oponentes a .444 por ciento de tiros desde el campo y .353 por ciento desde el rango de 3 puntos.

Mover a Dario Saric a la segunda unidad, a favor del alero de tercer año Mikal Bridges, ha sido el mayor impulso para la defensa de Phoenix. Con un rol de banco y menos responsabilidad defensiva, su índice defensivo ha mejorado más, pasando de 112.0 en 2019-20 a 102.6 en 2020-21.

En pocas palabras, la mayor contribución de Paul a los Suns no es a su defensa. No obstante, si bien ayudó a mejorar su ofensiva, es difícil decir que es la pieza más esencial. Especialmente porque Booker, que promedia 25.6 puntos por juego, eleva la calificación ofensiva de los Suns hasta 120.2 cuando está en la cancha (versus 111.3 cuando está fuera de la cancha).

La mayor contribución de Paul es intangible: es su liderazgo, su capacidad para concentrar a sus tropas y su capacidad para hacer el juego más fácil para sus compañeros de equipo.

“Ve mucho baloncesto”, dice Bridges sobre Paul en el podcast ‘Real Ones’ de The Ringer. “Te dice mucho sobre el oponente … te encerra mentalmente antes de que comience el juego, incluso antes de que conozcamos a nuestro oponente”.

La clave de CP3 para desbloquear el potencial de Phoenix es, simplemente, ser el jugador que siempre ha sido.

¿Es eso merecedor de un premio MVP esta temporada? Probablemente no.

Sin embargo, entretener la conversación crea un aprecio más profundo por el futuro miembro del Salón de la Fama y lo que significa para una de las franquicias más adoradas de la liga.

Según Michael Shapiro de Sports Illustrated:

“La mentalidad de Chris es simplemente diferente. Se nos contagia a todos ”, dice Johnson. “Siempre está un par de pasos por delante del juego, siempre está enseñando. … Nos está haciendo a un lado, diciéndonos cosas que debemos recoger, cuándo rodar, cuándo reventar, dónde rotar. Realmente parece ver todo lo que hay por ahí “.

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