Cómo es ser un jugador de la G League durante COVID

Rodney Pryor tiene 28 años y nunca ha tenido un trabajo fuera del baloncesto. Se inició en el deporte cuando era niño y protagonizó la escuela secundaria, y aunque nunca fue un prospecto de primera línea, logró abrirse camino desde la universidad hasta Georgetown. En los tres años transcurridos desde que dejó el Big East, ha sido trasladado entre equipos extranjeros y varios equipos de la G League. Aún no ha recibido una convocatoria de la NBA, pero nunca se apartó del camino.

“El baloncesto es todo lo que sé”, dice Pryor, quien promedió 7.5 puntos la temporada pasada para la filial de la G League de Utah Jazz, los Salt Lake City Stars, por teléfono. “Soy un jugador de baloncesto profesional”,

Pero no durante los últimos nueve meses. No es que haya renunciado a su sueño de la NBA, o que se haya cansado de los largos viajes en autobús de la G League y los bajos salarios. El problema es que, en este momento, no existen trabajos para jugadores como Pryor.

“Muchos jugadores están siendo presionados”, dice un agente veterano.

El coronavirus ha causado estragos en el ecosistema del baloncesto profesional, y nadie en ese mundo se ha sentido más afectado que los jugadores al margen de la NBA. La cancelación de la Liga de Verano robó a los novatos no reclutados y a los jóvenes agentes libres de un espacio de audición crítico. La incertidumbre sobre el futuro de la G League (el plan al momento de escribir este artículo es implementar algún tipo de burbuja limitada, pero con muchos equipos de la NBA con problemas de efectivo, algunos, según se informa, no están interesados ​​en pagar la factura de sus escuadrones de la G League) ha impulsado profesionales como Pryor, que no han jugado un partido desde que cerró la liga en marzo, en un estado de limbo. El hecho de que muchos de estos jugadores se vean afectados financieramente incluso antes de la llegada del coronavirus (el salario promedio de la Liga G del año pasado fue de $ 35,000) crea aún más angustia.

Ir al extranjero suele ser una opción atractiva, pero el virus lo ha hecho más difícil. Algunos equipos internacionales, dicen los agentes, no estaban interesados ​​en lidiar con los períodos de cuarentena que vienen con la contratación de estadounidenses, o los gastos adicionales de encontrarles un hogar. Mientras tanto, algunos jugadores dudan en dejar a sus seres queridos y otros no querían preocuparse por adaptarse a un nuevo país en medio de una pandemia devastadora.

“Nuestras opciones son limitadas”, dice Phil Booth, un base que jugó la temporada pasada para el equipo de la G League de los Washington Wizards.

Pryor dice que habla con su agente varias veces al día, buscando cualquier tipo de actualización. Mientras tanto, se mantiene ocupado y listo, en caso de que llegue la llamada. Despierta a las 8, pesas a las 9, trabajo en la cancha a las 10. Encontrar un gimnasio abierto fue difícil, hasta que un buen amigo suyo, un guardia extranjero llamado Rayshawn Simmons, que resulta ser amigo cercano del All-Star de los Wizards, Bradley Beal, ofreció a Pryor el uso de la configuración de media cancha de Beal, cerca de la casa de Pryor en Fairfax, VA.

Es una de las muchas razones por las que Pryor dice que tiene suerte. Otro es que su esposa tiene un trabajo fijo en el gobierno, lo que significa que no tiene que buscar trabajos secundarios, como el compañero de equipo que recientemente comenzó a trabajar en Chick-fil-A.

Aún así, la incertidumbre de todo esto le pesa. Él y su esposa se casaron durante el verano (obtuvieron su primer lugar juntos, un apartamento de una habitación que solo pudieron pagar porque su precio había sido reducido) y les gustaría celebrar con una ceremonia, así que están ahorrando. También han hablado de formar una familia.

“Las finanzas son una gran preocupación”, dice Pryor.

CJ Williams no está casado, pero comparte esas preocupaciones. A los 30 años, es mayor que la mayoría de sus compañeros de la G League, por lo que piensa en el futuro como ellos no lo hacen. Sabe que su carrera se está acabando. “Pero creo que un tipo como yo todavía tiene algo que aportar”, dice. Jugó 53 partidos de la NBA y viajó por todo el país y el mundo. Ahora vive en Carolina del Norte y, gracias a una amistad con un entrenador de la escuela secundaria local, pudo conseguir tiempo en un gimnasio cercano. Pasa la mayor parte de su tiempo entrenando, pero también llamando a su agente y escaneando las últimas noticias de la NBA. Cuando ve a jugadores como el ex All-Star Isaiah Thomas sin firmar, se preocupa.

“Un equipo de la G League podría apoderarse de él”, dice Williams. “Cosas así están en mi mente todos los días. Es difícil no preocuparse “.

Los jugadores no seleccionados como Nate Pierre-Louis se enfrentan a diferentes tensiones. Pierre-Louis, un guardia de 21 años de Temple, se declaró a favor del draft temprano después de graduarse en tres años. Si este hubiera sido un año normal, probablemente todavía estaría jugando en la universidad. Tal vez se hubiera quedado en Temple, o tal vez hubiera buscado transferirse a otra escuela. “Pero con el coronavirus en todas partes, no parecía una buena idea”, dijo. Demasiada incertidumbre, demasiadas preocupaciones.

Pierre-Louis sabía que era poco probable que lo reclutaran y que los cazatalentos de la NBA no creían que tuviera el tiro en suspensión o el control para llegar a la NBA. Pero también pensó que su juego se traduciría mejor a nivel profesional, sin importar dónde fuera, y que alguien, en algún lugar, le daría una oportunidad. Dice que el dinero no es un problema, pero le preocupa caerse del mapa del baloncesto.

“Solo quiero tener la oportunidad de demostrar mi valía”, dice. “No me han visto en nueve meses. Son literalmente dos temporadas bajas universitarias en las que he tenido que trabajar y mejorar. Mil tiros al día. Ese tipo de cosas.

“He mejorado, pero no he tenido la oportunidad de demostrarlo”, agrega. Incluso si lo hiciera, no está claro dónde un jugador como él encontraría un hogar. Como dice un destacado agente de la NBA: “Si hay una burbuja de la G League, no estoy seguro de cuánto énfasis de los equipos habrá en desarrollar a los jóvenes en lugar de tratar de encontrar jugadores para agregar inmediatamente a la lista de la NBA”. Él y otros mencionan a Duncan Robinson, el francotirador del Miami Heat que se convirtió en una revelación después de pasar una temporada con la unidad de la G League del Heat, y dicen que tienen dudas de que su historia se pueda replicar en la realidad actual.

Recientemente, Pryor ha dado el paso y ha comenzado a planificar su vida después del baloncesto. Trabaja en una empresa de ropa. Quiere aprovechar sus contactos en todo el deporte y suministrar equipos para atletas en escuelas que no pueden pagar Nikes o Jordans. También quiere que su empresa proporcione a esas escuelas un plan de estudios “para ayudar a los atletas a encontrar sus identidades dentro y fuera de la cancha”. Ya tiene un logotipo y está llamando a la identificación de la empresa.

Pryor está emocionado, pero aún no está listo para dejar el baloncesto. Cree en lo que aporta a un equipo. Ha escuchado las noticias sobre la burbuja que la G-League espera establecer en el invierno y cree que siempre habrá un lugar para los jugadores que estén dispuestos a dejar que otros anoten, que quieran jugar en la cancha completa y no les importa. sobre sus estadísticas individuales, que se preocupan por ganar como él lo hace. ¿Y si no?

“Escuché que Puerto Rico podría estar haciendo una liga”, dice Pryor. “Puedo comprobar eso”.

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