Calm in the Storm: el papel que desempeñaron los agentes de la NBA en la gestión del cierre

La noche del 11 de marzo de 2020 fue un torbellino para todos nosotros. Es posible que recuerde exactamente dónde estaba y qué estaba haciendo cuando la confusión en los túneles del Chesapeake Energy Arena de la ciudad de Oklahoma se convirtió en preocupación de que algo más premonitorio estaba a punto de suceder.

La comprensión de que un Rudy Gobert sintomático y el Utah Jazz no darían la pista para un juego típico de mediados de marzo con el Thunder envió ondas de choque en todo el mundo del deporte profesional y en América del Norte en general.

Pero mientras los fanáticos del deporte observaban desde la distancia cómo el gigante de la NBA se apresuraba a orientarse luego del primer golpe que enfrentaría de la pandemia de coronavirus, los hombres y mujeres que trabajan incansablemente para coordinar la existencia misma de los deportes profesionales en primer lugar estaban lidiando con el desastre desde adentro.

Movilizamos toda nuestra oficina, conectamos a todos con el baloncesto, los agentes, el personal de apoyo, el marketing y las ventas.”, Recordó Jeff Schwartz.

Schwartz es el fundador de Excel Sport Management y un representante de jugadores cuya lista de clientes se asemeja a una lista en el Juego de Estrellas. Ocho meses después de que COVID-19 empujara a la NBA a un territorio sin precedentes, habló sobre cómo el lado de los jugadores del negocio del baloncesto ha navegado en 2020.

Por más confundidos que estaban los fanáticos y los medios cuando se canceló el concurso del 11 de marzo, había cientos de jugadores igualmente confundidos pero con mucho más en juego que el resto de nosotros, su sustento para uno.

Rápidamente hablamos por teléfono con todos nuestros clientes y simplemente hablamos con todos. Literalmente sobre comunicado”, Dijo Schwartz. “En general, hablamos con todos para recopilar la mayor cantidad de información posible. Pero, como saben, en realidad no había ninguna información. Nadie sabía nada en ese momento.

Los jugadores acudieron a Schwartz y sus colegas en busca de orientación, como siempre lo han hecho para todos los asuntos comerciales, desde negociaciones de contratos y acuerdos de patrocinio hasta asistencia simple para navegar la vida de un atleta profesional.

Esto fue diferente.

Tenías jugadores que nos llamaban no solo por la suspensión de la liga, sino que decían “oye, puedo haber estado expuesto”.”, Dijo Schwartz. “Solo estábamos tratando de mantener a todos tranquilos con poca información y de entender realmente a dónde íbamos a ir.

Lo que inicialmente comenzó como una pausa de dos semanas se convirtió en una pausa indefinida cuando el mundo se detuvo y los deportes profesionales desaparecieron por completo del radar público. Una vez que se calmó el impacto inicial del momento, los jugadores comenzaron a comprender mejor el virus y el papel que desempeñaba un cierre para que todos volvieran a la normalidad.

A medida que los jugadores se adaptaban a sus nuevas realidades en casa, sus representantes, su sindicato y la propia liga tenían que trazar un rumbo para lo que vendría después. El mero hecho de que casi las tres cuartas partes de la temporada de la NBA no se vieron afectadas por el coronavirus les permitió mucho más pista antes de tener que encontrar una solución.

La pregunta inicial, recuerda Schwartz, no era cómo podría regresar la liga, sino si debería hacerlo en primer lugar. En última instancia, la seguridad del jugador fue el centro de la conversación sobre cómo navegar en tiempos sin precedentes.

“Creo que varias personas dijeron que si los jugadores simplemente se envolverían en plástico de burbujas de abril al verano y no harían nada, eso es una cosa, pero todos sabemos que eso no es lo que va a pasar.”, Dijo Schwartz.

Esto es lo que preparó el escenario para las primeras discusiones sobre volver a jugar en una burbuja donde los protocolos de seguridad podrían promulgarse y hacerse cumplir, donde los jugadores podrían entrenar cómodamente y perfeccionar su oficio en entornos seguros y controlados.

Las discusiones iniciales involucraron un par de burbujas, una para cada conferencia, incluida una configuración que dividiría la liga entre Atlanta y Las Vegas. Finalmente, Houston surgió como una posibilidad en lugar de Las Vegas, pero todas fueron superadas cuando Walt Disney World de Orlando surgió como una alternativa viable.

Además de la infraestructura necesaria y la abundancia de alojamientos, el campus de Disney ofreció a la liga algo que las otras ubicaciones de burbujas no ofrecieron: la opción de salir.

Por supuesto, aunque Disney estaba especialmente preparado para albergar a tantos equipos como lo hizo, solo 22 de los 30 equipos de la liga fueron invitados a la burbuja, dejando ocho franquicias sin cierre de su campaña 2019-20 y considerables ingresos sobre la mesa.

Entre los equipos que no se clasificaron para la burbuja, hubo una mezcla de reacciones. Se animó a los jugadores que querían volver a jugar a que presionasen a la liga y al sindicato para que lo hicieran.

Al final del día, creo que fue demasiado logísticamente”, Dijo Schwartz.

Igualmente significativos fueron los jugadores de equipos que apenas calificaron para estar involucrados en la burbuja, individuos que enfrentaron batallas empinadas cuesta arriba para llegar incluso a la postemporada y mucho menos competir una vez que llegaron allí. También hubo una mezcla de reacciones entre esos jugadores.

Creo que para muchos de los jugadores fue algo bueno”, Dijo Schwartz. “Para algunos de los muchachos, creo que pensaron '¿por qué estamos forzando el tema aquí para ir a jugar? ¿Por qué estamos haciendo esto? 'Al final del día, son profesionales, es su trabajo y creo que era importante que volvieran y jugaran “.

Sin embargo, justo cuando las especulaciones sobre el regreso de la liga al juego cobraron impulso, muchos de los mismos jugadores que luego regresarían a la cancha en circunstancias históricas también estaban prestando su tiempo y sus voces a un creciente movimiento nacional en protesta por la injusticia social.

Escuchen, estaban dispuestos a renunciar a muchas cosas para seguir luchando por el cambio, pero al final del día pudieron hacer ambas cosas,—Dijo Schwartz. “Estoy muy orgulloso de ellos que tomaron esta posición y continúan esta lucha por el cambio.

Al volver a la acción, los jugadores aseguraron su plataforma, pero es importante tener en cuenta que el poder que tienen se extiende más allá del público al que llegan como celebridades. Sobre esto también, Schwartz y sus colegas pudieron asesorar.

Lo que necesitas para cualquier causa es una plataforma “ Schwartz recordó a los clientes con los que habló sobre el movimiento, “y necesita recursos para hacer las cosas. “

Recursos, como la riqueza generacional que los jugadores correrían el riesgo de comprometer si hubieran optado por no jugar.

Si quieres que los recursos ayuden a cambiar lo que pasó, tienes que jugar. Necesitas que te paguen—Dijo Schwartz.

En los meses siguientes, vimos surgir una serie de movimientos dirigidos por los atletas a medida que los jugadores probaban su poder colectivo fuera de la cancha. Si bien el activismo en los deportes no es nuevo, hemos visto a una generación de atletas jóvenes asentarse en un papel destacado en el movimiento por la justicia social.

Creo que los atletas en general están más dispuestos a hablar ahora porque los problemas están más expuestos”, Dijo Schwartz, y señaló que el aumento de la exposición permite a los jugadores una mayor oportunidad de conectarse con otros dispuestos a adoptar posiciones similares.

En estos días, no es necesario ir muy lejos para encontrar jugadores que abogan por el cambio en su propio tiempo, utilizando las plataformas que disfrutan como atletas profesionales e incluso presionando a la liga para que entre en acción.

A pesar de la exitosa ejecución de la burbuja, que no solo mostró aros de calidad de élite sino que conservó aproximadamente $ 1.5 mil millones en ingresos que de otro modo se habrían perdido, la implicación financiera del cierre tuvo y continúa teniendo un efecto tangible en los jugadores.

Para empezar, a medida que la economía global se ha adaptado a las nuevas circunstancias que enfrentan las marcas y los clientes, los socios de la liga y los patrocinadores de los jugadores también se han visto obligados a cambiar de rumbo.

Los acuerdos de patrocinio se vieron afectados por COVID“, Dijo Schwartz,”pero en lugar de que las marcas se retractaran de las ofertas, las vimos volverse creativas con sus presupuestos y planes de marketing.

De repente, los jugadores con acuerdos de patrocinio estaban en más sets de producción virtuales que comerciales, con charlas realizadas a través de Zoom en lugar de en persona.

Sin embargo, eso no quiere decir que los jugadores no vean que sus resultados finales se vean afectados directamente por la pandemia.

Cuando se cerró la liga, una mayor parte de los salarios de los jugadores se mantuvo en custodia durante la parte final de la temporada 2019-20. La cuenta de depósito en garantía de la liga es una cuenta de reserva neutral de la que se puede extraer en caso de que la división negociada de los ingresos relacionados con el baloncesto de la liga no se alinee con las proyecciones.

Normalmente, el 10% del salario de un jugador se destina a dicha cuenta de depósito en garantía. Si los ingresos de la liga se ajustan a lo que se había proyectado, los jugadores recuperan su dinero. Si los ingresos caen, los propietarios pueden recuperar la división a la que tienen derecho según lo determinado por el último convenio colectivo.

Basta decir que las proyecciones para 2019-20 fueron desastrosamente cortas, empujando a la liga y al sindicato de regreso al salón antes de la campaña 2020-21.

Si bien había incertidumbre inicial sobre cuándo comenzaría la nueva temporada, cuánto duraría y cómo se verían los juegos, la logística financiera estaba al frente y en el centro para aquellos como Schwartz y Excel Sport Management que trabajan detrás de escena para asegurarse de que sus jugadores están protegidos en tiempos sin precedentes.

En última instancia, la liga se comprometió a un tope salarial arbitrario de 109 millones de dólares, una cifra plana casi idéntica a la temporada pasada. Se espera que la liga y el sindicato también acuerden un aumento de la tasa de depósito en garantía para la nueva temporada, potencialmente tan alta como 17-18% durante los próximos dos años.

Difundir el impacto de ese mayor impacto en el depósito en garantía fue una de las prioridades de Schwartz como agente.

¿Es realmente justo para los jugadores que son agentes libres este año o para los jugadores que solo les quedan unos pocos años en la liga? Se verán afectados negativamente si todo el dinero tiene que devolverse en un año en lugar de distribuirlo,—Dijo Schwartz.

Si bien los términos exactos de la campaña 2020-21 aún no se han hecho oficiales, el hecho de que ya se haya acordado y puesto en práctica tanto es un buen augurio para la liga y para los fanáticos del baloncesto en todas partes. Que la NBA y el sindicato de jugadores de la NBA parezcan tan dispuestos a comprometerse en tiempos de incertidumbre es esencial.

¿Por qué? Porque no hay fin a la incertidumbre a la vista.

Estamos a mediados de noviembre y estamos a una semana del Draft de la NBA 2020. En menos de siete días, toda una clase de prospectos se incorporará a la liga a pesar de una completa aniquilación del proceso tradicional previo al draft.

Lo hicimos todo virtualmente, que fue lo más extraño”, Recordó Schwartz sobre el proceso de reclutamiento, uno que normalmente implica viajes constantes hacia y desde visitas con prospectos y familias. “Hacer presentaciones de Zoom desde mi casa y que mis hijos Zoom me bombardearan, eso fue extraño.

Sin embargo, Schwartz comprende que hay más que simplemente mover todo en línea, y se asegura de que sus clientes más nuevos, incluidos James Wiseman y Onyeka Okongwu, tengan todas las oportunidades que tendrían en un mundo prepandémico.

Hemos sido muy organizados con nuestros muchachos. En lugar de hacerlo juntos, lo que normalmente hacemos, todos lo hacen individualmente, Dijo Schwartz.

Esos esfuerzos, que incluyen días profesionales individuales para cada uno de los clientes de Excel, no serán en vano. Incluso en un mundo posterior al cierre sacudido por la incertidumbre, vale la pena tener una representación dedicada que brinde una sensación de calma en la tormenta.

Eso es tan cierto para la nueva clase de novatos de la liga como para los veteranos a quienes les quitaron la alfombra esa fatídica noche de marzo.

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